Blant bjørner og bysantinske kropper: et spennende forskningsopphold ved Brown University

Thomas Arentzen ble ansatt som post.doc. ved fakultetet høsten 2015. Våren 2016 tilbrakte han ved Ivy League-universitetet Brown sammen med familien.

Vinter ved Brown University. Foto: Thomas Arentzen

I romjula 2015 satte Thomas Arentzen seg på flyet til Boston med sin kone og tre barn. Målet var Rhode Island, som hverken er en øy eller en salatdressing, men USAs minste stat, «the Ocean State». Det skulle bli familiens hjem i syv måneder.

På Rhode Island må du passe deg for bjørn! Foto: Thomas Arentzen

-Vi hadde fått leid et gammelt og knirkete hus som tilhørte en professor på forskningsopphold i Paris. Det var et perfekt sted, forteller Arentzen.

 -I det enorme bøketreet i haven var det en trehytte, og i enden av gata lå skolen som ungene gikk på. Yngestemann gikk på barnehave noen kilometer unna, der det utpå våren dukket opp en vill bjørn!

Ærverdig og prestisjetungt               
De fleste har hørt om Harvard, Princeton og Yale. Færre har kanskje hørt om Brown, til tross for at det også er et av de såkalte Ivy League-universitetene. Disse består av 8 av de fremste og mest tradisjonsrike universitetene i USA.  

Arentzen forteller at Brown University ligger i Providence, Rhode Islands hovedstad.

-Selv om byens navn låter en anelse teologisk, kan den snarere beskrives som en vellykket krysning mellom gammel New England-arv, italiensk innvandring (det er gondoler på kanalene!), og et moderne industrisamfunn, sier han.

Universitetet ble etablert allerede i 1764 og er ett av USAs eldste læreseter. De stakk nettopp av med nobelprisen i fysikk, og Brown-folk omtales gjerne som bjørner, men ellers er Brown kanskje mest kjent for en sterk humaniora-tradisjon.

Til tross for at det er et Ivy League-universitet, har det rykte som liberalt og litt mer hippieaktig enn for eksempel Harvard. Brown var det første universitetet i landet som tok imot studenter uavhengig av hvilken religion de bekjente seg til.

Kroppslighet og hymner
-Selv ble jeg også riktig godt mottatt som gjesteforsker og fikk det største og flotteste kontoret på hele fakultetet til min rådighet – enda flottere enn annekset på TF, sier Arentzen med et smil.

Thomas på plass på sitt kontor ved Brown.

Han dro dit for å samarbeide med professor Susan Ashbrook Harvey, som er en markant profil innen tidligkristen forskning i USA. Hun har arbeidet med kjønn og kropp i relasjon til hymnediktning fra det syriske språkområdet og er kanskje mest kjent for en bok om luktens senantikke kulturhistorie, som hun skrev for omlag ti år siden.

-Ettersom mitt eget forskningsprosjekt Bodies in Motion: Religion and Corporeality in Late Antiquity handler om nettopp en kroppslig lesning av senantikke hymner og homilier – eller kanskje snarere hymnene og homilienes lesninger av senantikke kropper – var det et fantastisk privilegium å få tilbringe så lang tid i samtale og samarbeide med henne.

Arentzen forteller at han har invitert Harvey til fakultetet 12. desember i år.

Kroppslighet og hymner er kanskje ikke det vi umiddelbart tenker på som en naturlig tematisk kombinasjon, men Arentzen utdyper hva dette dreier seg om.

-Mikhail Bakhtin lanserte, via lesninger av François Rabelais, tanken om den karnevaleske kroppen i vestlig senmiddelalder. Jeg forsøker å vise at mange av de samme måtene å turnere eller tolke menneskelig kroppslighet dukker opp allerede i tidlig kristendom – og ikke bare i kirkas utkant, men faktisk midt i kirkerommet.

Thomas foran Shirley Miller House, hvor Department of Religious Studies holder til.

Fruktbart samarbeid
I tillegg til samarbeidet med Harvey var en viktig del av oppholdet ved Brown viet til å få ferdig manuset til The Virgin in Song: Mary and the Poetry of Romanos the Melodist. Boken er basert på Arentzens doktoravhandling og som snart kommer ut på det amerikanske forlaget University of Pennsylvania Press.

Men ikke all tiden gikk med til fordypning i egne bokprosjekter, han fikk også tid til en hel del samvirke med andre kolleger. Og siden TF-kollega Stig Frøyshov befant seg litt lenger ned langs USAs østkyst ble det også anledning til å møte ham.

-Et av vårens høydepunkter var da Harvey og jeg inviterte Stig Frøyshov og Mary Cunningham – som begge var stasjonert i Washington våren 2016 – til Brown, forteller Arentzen.

-Vi hadde et spennende seminar om liturgihistorie mellom Jerusalem og Konstantinopel. I mars arrangerte vi dessuten symposiet Body, Culture, Religion: Byzantine Views, som ble et riktig vellykket evenement med en eng krets håndplukkede forskere fra inn- og utland, forteller han begeistret.

Senere på våren fikk han også muligheten til å besøke Frøyshov og Cunningham i Washington, da Dumbarton Oaks’ bysantinske vårsymposium gikk av stabelen i slutten av april.

Det er jo alltid hyggelig med besøk fra gamlelandet, og Arentzen forteller at prikken over i’en var da TFs dekan selv besøkte familien i Providence.

-Vi tilbrakte en nydelig sommerdag på campus, Aud speidende etter Aasta Hansteen og jeg på utkikk etter liturgiske kropper. Dessverre fikk vi ikke slippe inn i Providence’ baptistkirke, som er USAs første i sitt slag – men på Ben & Jerry’s var vi hjertelig velkomne, ler han.

Thomas Arentzen angrer ikke på at han tok med seg familien til Brown.

-Vi er veldig takknemlig for at NFR gjorde det mulig for oss å oppleve et drøyt halvår i forsynets stad. Enten det var prærieulven som vi møtte borti gata eller vaskebjørnen i haven, Trumpen på tv’n eller selene på Cape Cod – eller noen av alle de andre eksotiske opplevelsene vi hadde langs veien – gikk det knapt en dag uten nye spennende opplevelser som vi ikke ville vært foruten, avslutter Arentzen.

Providence om vinteren. Foto: Thomas Arentzen

 

Publisert 7. okt. 2016 12:21 - Sist endret 7. okt. 2016 12:24